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Há diversas opiniões sobre as origens da cultura do arroz, mas a mais popular entre os historiadores assinala a China como pioneira. Ao mesmo tempo, parece unânime o reconhecimento de que a sua forma selvagem foi encontrada primeiramente na Índia.

As primeiras referências a este cereal são encontradas em lendas Chinesas e Indianas muito antigas. Análises realizadas com Carbono 14 a grãos de arroz descobertos em escavações arqueologicas, situam a origem do seu cultivo em Hunan (China) por volta de 8200-7800 a.C.

O arroz entrou nos países mediterrânicos cerca de 350 anos A.C. A sua cultura estava já difundida na Mesopotâmia, fruto dos intercâmbios comerciais que Dario, o rei da Pérsia, estabelecera com a Índia e a China.
Para os gregos e romanos, o arroz era considerado uma espécie de luxo exótico vindo do oriente, consumido apenas pelas pessoas com mais posses e estatuto social.